魚鰭最主要的功能便是維持魚類的身體平衡,以及協助運動的器官。由於魚鰭是由內骨骼的支鰭骨和鰭條所組成的,所以其成分和骨骼的成分是一樣的。從魚的外表可以直接看到鰭條,但支鰭骨因為被肌肉所包圍著所以看不到。

魚的鰭條又可以分為兩種形式:
軟骨魚類所特有的,不分支不分節的角質鰭條。
硬骨魚類所特有的,由鱗片衍生而來的鱗質鰭條。

然而硬骨魚類所專有的此種鱗質鰭條有可以在細分為兩種:
軟鰭條,簡稱軟條。軟鰭條的質地較為柔軟,且可分成多節,末端會有分支或不分支不一定。
硬鰭條,簡稱硬棘。硬鰭條的質地較為堅硬,但末端不分節也不分支。

魚鰭的功能除了維持魚的身體平衡外和協助魚類的運動外,為了適應不同的棲地和不同的生活方式,魚鰭也會有不同的生長變化。魚鰭為了適應不同的環境,會長出不同的魚鰭來,構造方面也不進相同。魚鰭主要以協助魚類進行攝食、呼吸、生殖、爬行、飛翔、跳躍、吸附、發生和防禦等坐用。因此魚的魚鰭依照不的部位,會有不同的形狀、構造、功用,以及不同的名稱。

魚鰭的命名,主要是以所在的部位加以命名,例如左右成對的偶鰭、胸鰭、腹鰭;單一的背鰭、尾鰭、臀鰭。以下將就不同的魚鰭所介紹:
背鰭:背鰭是魚類主要用來維持平衡的器官,身體較長的魚類,背鰭相對的會較長,因為牠們的運動主要是靠背鰭而動作的,如鰻鱺、月魚。

臀鰭:臀鰭的作用與背鰭相似,但以臀鰭為主要運動器官的魚類如鰻鱺、電鰻等,通常臀鰭都會較一般的魚類長;反之,若只是利用臀鰭維持身體平衡的魚類,臀鰭都比較短。

胸鰭:胸鰭的位置較為固定,通常都位在頭部的後方,緊接著鰓孔或是鰓蓋孔附近。軟骨魚類的胸鰭通常都很大,因為胸鰭與牠們的體軸成水平位置,是重要的平衡器官。而硬骨魚類的胸鰭都比較小,因為胸鰭與體軸成垂直的位置,因此行動較為緩慢的魚類,其胸鰭通常會呈現寬闊或舌片狀;反之速度較快的魚類胸鰭則會呈現條狀或是鐮刀狀。

尾鰭:魚的尾鰭主要肩負著魚類的推進、轉向等動作,尾鰭完全是由分節的鰭條所構成的。除了少數魚類沒有尾鰭外,大部分的魚類都有尾鰭。硬骨魚的尾鰭在外觀上來看,大致上是對稱的,但外型卻略有不同。

腹鰭:腹鰭的作用主要在維持身體的平衡,不同的魚類身上的腹鰭位置會有所不同。像是一些較原始的魚類,牠們的腹鰭是位在腹部的位置,又稱為腹鰭腹位;而腹鰭位於胸鰭前的,有稱為腹鰭胸位;腹鰭位於胸鰭前方、喉部下方,稱為腹鰭喉位。而擁有腹鰭胸位或腹鰭喉位的魚類,通常是較為進化的魚類。